Kingdom Hearts, λοιπόν. Μία σειρά η οποία έκανε για πρώτη φορά την εμφάνιση της πίσω στο 2002. Οι πρώτες εντυπώσεις για τον νέο τίτλο της SQUARE ENIX ήταν αμφιλεγόμενες, πράγμα λογικό καθώς εκ πρώτης όψεως ο συνδυασμός πασίγνωστων χαρακτήρων της Disney με εξίσου δημοφιλείς χαρακτήρες της σειράς Final Fantasy έμοιαζε με ένα καλοστημένο και ταυτόχρονα απλό crossover  που αποσκοπούσε στην κυνική αποκόμιση όσο περισσότερων χρημάτων θα ήταν δυνατόν. Παρ’ όλα αυτά, μέσα από τη συνεργασία της με την κολοσσιαία Disney, η SQUARE ENIX με τον ταλαντούχο Tetsuya Nomura στο πηδάλιο της σκηνοθεσίας και εξέλιξης της πλοκής του Kingdom Hearts, κατάφερε να δημιουργήσει ένα σύμπαν γεμάτο με συναισθήματα νοσταλγίας, ηθικά διδάγματα που απευθύνονται στην ανιαρή καθημερινότητα του καθενός μας, αλλά και με ένα σενάριο πολυδιάστατο και προσεκτικά στημένο. Έπειτα από πολλές spin-off κυκλοφορίες και με τον τελευταίο μεγάλο τίτλο να είναι το Kingdom Hearts II πίσω στο 2005, έρχεται το Kingdom Hearts III, 14 ολόκληρα χρόνια μετά με μια βαριά κληρονομιά στις πλάτες του και μένει μόνο να δούμε αν καταφέρνει να ικανοποιήσει όσους παρακολουθούσαν σθεναρά το πολυτάραχο ταξίδι του Sora.

Ξετυλίγοντας το μίτο της Αριάδνης

Η σειρά Kingdom Hearts έχει δημιουργήσει αναμφίβολα μία από τις πιο περίπλοκες ιστορίες στην βιομηχανία του gaming, η οποία περιπλοκότητα καμουφλάρεται με μαεστρία κάτω από τον παιδικό και ανέμελο χαρακτήρα που προσδίδουν στο παιχνίδι οι αλληλεπιδράσεις με αγαπημένους χαρακτήρες της Disney. Μέχρι πρόσφατα, οι τίτλοι επικεντρώνονταν στο να περάσουν έμμεσα αλλά και άμεσα μηνύματα που αφορούσαν την σημασία της φιλίας στη ζωή των ανθρώπων, της δύναμη της διαφθοράς που μπορεί να υποστεί η ψυχή τους, καθώς και την ισχύ της ύπαρξης έντονης θέλησης στο μυαλό ενός ατόμου. Το Kingdom Hearts III, λοιπόν, μας δείχνει πως έχει ωριμάσει αυτά τα 14 χρόνια και έρχεται να θίξει με πανέμορφο και… λογοτεχνικό, θα μπορούσε κανείς να πει, τρόπο, ζητήματα όπως το ταξίδι της ψυχής που πλέον έχει αφήσει το σώμα, κατά πόσο μπορεί να βρει λύτρωση, αλλά και πώς μπορεί κάποιος να υπερνικήσει το σκοτάδι στο οποίο έχει βυθιστεί. Θα σας αφήσω όμως να ανακαλύψετε μόνοι σας τις υπαρξιακές αναζητήσεις του… «αθώου» αυτού παιχνιδιού και θα πιάσω το σεναριακό κομμάτι του τίτλου.

Όπως προαναφέρθηκε, η πλοκή του Kingdom Hearts αποτελεί έναν μακροχρόνιο λαβύρινθο και αν καταφέρνει κάτι με αψεγάδιαστο τρόπο το τελευταίο πόνημα της σειράς, αυτό είναι η όσο το δυνατόν καλύτερη επεξήγηση των σημαντικότερων γεγονότων, αναπτύσσοντας παράλληλα την καταληκτική ιστορία του νέου τίτλου. Χρησιμοποιώντας όσα ακριβώς flashbacks και περιγραφές από τους χαρακτήρες χρειάζεται, αλλά και με ένα υπερπλήρες glossary να παρέχεται στον παίκτη, αν κάποιος θέλει να μάθει την μέχρι στιγμής υπόθεση χωρίς να παίξει τα προηγούμενα παιχνίδια, τότε έχει κάθε εφόδιο να το κάνει.

Όσον αφορά την παρούσα ιστορία, αυτή καθ’ αυτή, επιλέγω να γίνω όσο πιο λακωνικός γίνεται καθώς είναι από τα παιχνίδια που δεν βρίσκω λόγο να κλέψω ούτε λεπτό από τον παίκτη περιγράφοντας με λεπτομέρειες την εξέλιξη της. Ο πρωταγωνιστής μας Sora, βρίσκεται στο καταληκτικό ταξίδι, του τρέχοντος τουλάχιστον story ark και ταξιδεύοντας σε παράλληλους κόσμους της Disney, προσπαθεί να ανακτήσει τις προσφάτως χαμένες δυνάμεις του, ώστε να οδηγηθεί στην τελική αναμέτρηση έναντι στον δάσκαλο Xehanort και τους Organization XIII. Δυστυχώς, σε αυτόν τον τίτλο, δεν αποτελούν τόσο ευχάριστα διαλείμματα όσο στα παλαιότερα παιχνίδια οι αυτόνομες ιστορίες σε κάθε κόσμο της Disney. Αυτό συμβαίνει γιατί τα γεγονότα αυτή τη φορά είναι τόσο σημαντικά που πολλές φορές μου δινόταν η αίσθηση της παρεμβολής του main questline, καθώς ανυπομονούσα να δω την εξέλιξη του. Παρόλο που για αυτό το λόγο επισκιάστηκε λίγο η αξία της πλοκής των κόσμων της Disney, αυτό δεν αφαιρεί τις αξιομνημόνευτες και πανέμορφες στιγμές που δημιουργεί η SQUARE ENIX, εντάσσοντας τον Sora για ακόμη μία φορά με απόλυτα φυσικό τρόπο στις ήδη γνωστές ή και σε τελείως καινούργιες ιστορίες σε μερικούς κόσμους, όπως των Big Hero 6  και Monsters Inc.! Τελικώς, όμως, ο ύψιστος σκοπός του τελευταίου τίτλου του Xehanort story ark, το να ενωθούν όλα τα κομμάτια του πάζλ και να συντελέσουν την τελική εικόνα, επιτυγχάνεται, με την εικόνα αυτή να αφήνει μία γλυκόπικρη αίσθηση και μερικά δάκρυα νοσταλγίας στα μάτια. Ειλικρινά, τα τελευταία 30 λεπτά του παιχνιδιού είναι ένα αδίστακτο συναισθηματικό rollercoaster, ειδικά για τους fans της σειράς. Σε ποιον δεν αρέσουν, άλλωστε, μερικές παραπάνω κουταλιές συναισθηματικής έντασης, πόσο μάλλον όταν πέφτουν στο… «φλιτζάνι» μίας πολυαγαπημένης σειράς 17 χρόνων;

Gameplay και Περιβάλλοντα

Οι μηχανισμοί του Kingdom Hearts είχαν, ανέκαθεν, στον πυρήνα τους την απλότητα αλλά και τον εντυπωσιασμό, μόνο που στον νέο τίτλο δίνεται ευτυχώς ακόμη μεγαλύτερη έμφαση στο δεύτερο. Σε αντίθεση με τα περισσότερα παιχνίδια του είδους, το Kingdom Hearts III αποφεύγει το υπερβολικό button-mashing. Οι περισσότερες επιθέσεις βρίσκονται σε ένα κουμπί και το combo εξελίσσεται ανάλογα το επίπεδο στο οποίο βρίσκεται ο Sora και τις ικανότητες με τις οποίες τον έχετε εφοδιάσει. Με κάθε level που παίρνετε ανεβαίνει και το όριο των ability points που μπορείτε να επενδύσετε στο skillset του Sora, με αποτέλεσμα οι κινήσεις του να γίνονται όλο και πιο εντυπωσιακές με την πάροδο του παιχνιδιού. Πέρα από τις βασικές επιθέσεις με το keyblade του, ο Sora μπορεί να χρησιμοποιήσει και διάφορες μαγικές ικανότητες, οι οποίες εξαρτώνται από το διαθέσιμο mana που έχει τη στιγμή της μάχης. Επιπλέον, μπορείτε ανά πάσα στιγμή να δώσετε ένα επιπρόσθετο boost στον χαρακτήρα με τη χρήση αντικειμένων όπως HP potions, Mana potions και διάφορα Stat boosts, κάθε ένα εκ των οποίων μπορεί να σας βγάλει από μία κρίσιμη κατάσταση κατά τη διάρκεια μίας δύσκολης μάχης. Όλα τα προαναφερθέντα, όμως, τα είχαμε δει και στους παλαιότερους τίτλους της σειράς. Πρωταγωνιστές του νέου Kingdom Hearts είναι τα keyblades, οι ξεχωριστές ικανότητες του καθενός, αλλά και κινήσεις που παίζουν ρόλο ultimate και εκτός από πολλή ζημιά στους αντιπάλους, προκαλούν και την αίσθηση του ότι θέλουμε να τις κάνουμε ξανά και ξανά λόγω του πόσο… «φανταχτερές» είναι. Χρησιμοποιώντας τις μοναδικές ικανότητες των keyblades και τις διαφορετικές χρηστικότητές τους μπορείτε να κατατροπώσετε ό, τι Heartless ή Nobody σας παρουσιάσει το παιχνίδι με απαράμιλλο στυλ. Σημαντική προσθήκη στο σύστημα μάχης είναι η δυνατότητα να εναλλάσσετε μέχρι και τρία διαφορετικά keyblades, έτσι ώστε να πραγματοποιείτε ακόμα πιο εντυπωσιακά και περίπλοκα combos. Τέλος, υπήρξαν σημαντικές βελτιώσεις στο κομμάτι της περιπλάνησης. Ο Sora μπορεί να σκαρφαλώσει τους περισσότερους τοίχους των κόσμων που επισκέπτεται, καθώς και να διακτινιστεί σε συγκεκριμένα σημεία, αλά Noctis  (πρωταγωνιστής Final Fantasy XV) με την χρήση του shotlock κουμπιού που επιστρέφει από το Kingdom Hearts: Birth by Sleep. Ένας ακόμη μηχανισμός που επέστρεψε στο παιχνίδι είναι το flowmotion του Dream Drop Distance, το οποίο έγινε ευτυχώς περισσότερο εξισορροπημένο από ότι ήταν, αφού ορισμένες φορές ο παίκτης μπορούσε απλά να «πετάει» στον χάρτη αποφεύγοντας τις περισσότερες επιθέσεις.

Παρόλη την αδρεναλίνη που προκαλεί το άκρως αναβαθμισμένο σύστημα μάχης, αξίζει να πούμε πως εξαπλουστεύει ορισμένες αναμετρήσεις που θα μπορούσαν να αποτελούν πολύ μεγαλύτερες προκλήσεις. Οι φρενήρεις συνδυασμοί που έχει τη δυνατότητα να φέρει εις πέρας πλέον ο παίκτης σε ανάμειξη με τις παντελώς αχρείαστες νέες επιθέσεις εμπνευσμένες  απευθείας από αξιοθέατα της Disneyland, καθιστούν πολλές φορές αχρείαστο το άλλοτε απαραίτητο block κουμπί, καθώς οι αντίπαλοι δεν προλαβαίνουν να βγουν από τις επιθέσεις σας και να αντεπιτεθούν. Πολλές φορές έπιανα τον εαυτό μου να νοσταλγεί την δυσκολία που είχαν ακόμα και τα Standard Modes των παλιών παιχνιδιών, καθώς ακόμα και σε ορισμένα boss fights που θα περίμενα να είναι πολύ πιο δύσκολα, μπορούσα να αποκρυπτογραφήσω το μοτίβο επιθέσεων τους με αρκετή άνεση, ενώ σχεδόν  ποτέ δεν έκαναν αρκετή ζημιά ώστε να με προειδοποιήσουν πως πρόκειται για αναμετρήσεις που θα χρειαστούν πολλές επαναλήψεις. Για εκείνους που αποζητούν μία πρόκληση στα games και ειδικά για τους μακροχρόνιους fans των Kingdom Hearts προτείνω να παίξετε κατευθείαν στο Proud Mode και να βάλετε ένα νοητό handicap στον εαυτό σας και να μην χρησιμοποιείτε τα attraction attacks. Σοβαρά, κάνουν υπερβολική Area of Effect ζημιά στους εχθρούς και δεν έχουν κανένα απολύτως νόημα ύπαρξης ακόμα και από άποψη lore και ιστορίας. Ελπίζουμε στην εισαγωγή του Critical Mode στο μέλλον, που αποτελεί την ύψιστη Kingdom Hearts δοκιμασία, ή έστω ενός New Game + που θα κάνει τα πράγματα λίγο πιο… πικάντικα.

Στον τομέα της παρουσίασης των κόσμων, είναι πανέμορφα σχεδιασμένοι, χρησιμοποιώντας ζωηρή παλέτα χρωμάτων και δίνοντας έμφαση στην αύξηση του βάθους και του μεγέθους αξιοποιώντας πλήρως κάθε μία από τις τρείς διαστάσεις. Παρόλα αυτά, ορισμένοι από αυτούς δίνουν μία πιο γραμμική αίσθηση σε σχέση με το στυλ «open-world» που είχαν ως σκοπό να προσδώσουν. Γενικότερα, θα περίμενε κανείς μία πιο έντονη αλλαγή σε ένα παιχνίδι που βρίσκεται υπό πολυετή ανάπτυξη, χωρίς αυτό να το καθιστά βέβαια απογοητευτικό.

Τελειώνοντας, λοιπόν, το βασικό παιχνίδι φτάνουμε στο end-game κομμάτι. Πέρα από μερικά secret bosses, τα οποία μπορείτε να αντιμετωπίσετε επιστρέφοντας σε κόσμους που ήδη έχετε επισκεφτεί και εξερευνώντας λίγο παραπάνω τις περιοχές τους, μπορείτε να παίξετε ξανά ορισμένα mini-games, ξεχωριστά ανά κόσμο… τα οποία όμως δεν έχουν τόσο ενδιαφέρον όσο το υπόλοιπο παιχνίδι. Αποτελούν ευπρόσδεκτα διαλείμματα από τους γρήγορους ρυθμούς του βασικού combat, αλλά μέχρι εκεί. Το σίγουρο είναι ότι δεν καλύπτουν σε καμία περίπτωση το χρονικό διάστημα από τις 30-35 ώρες τις οποίες διαρκεί η βασική ιστορία του παιχνιδιού, μέχρι τις υποτιθέμενες 80 ώρες που μας είχαν υποσχεθεί αρχικά οι developers ότι θα μας απασχολήσει σαν σύνολο το παιχνίδι.

Οπτικοακουστικός τομέας

Νομίζω πως αυτό είναι το σημείο της παρούσας κριτικής που θα μπορούσα να μην γράψω απολύτως τίποτα και να αφήσω να εννοηθούν τα καλύτερα για την εικόνα και τον ήχο του Kingdom Hearts III. Εξαιρετικά, «ακονισμένα» γραφικά με έντονα χρώματα τα οποία μου έδιναν αναρίθμητες φορές την εντύπωση πως κατά λάθος έβαλα το monitor μου να παίζει κάποια ταινία των Disney-Pixar. Η απεικόνιση των μοντέλων των χαρακτήρων είναι εξαιρετικά λεπτομερής, όπως και των κινήσεών τους οι οποίες εκπέμπουν έναν απροσδόκητο ρεαλισμό για ένα τόσο… «καρτουνίστικο» παιχνίδι. Κατά την διάρκεια των walkthroughs που έκανα προσωπικά, δεν παρατήρησα κανένα glitch ή bug –που να με ενόχλησε τουλάχιστον- όπως επίσης δεν εντόπισα κανένα ανησυχητικό ή game-breaking frame drop ακόμα και σε σημεία του παιχνιδιού στα οποία παρουσιάζονταν πάνω από 1000 γραφικά μοντέλα στην οθόνη. Το μόνο που δημιουργούσε ορισμένες φορές προβλήματα ήταν η τοποθέτηση της κάμερας στις μάχες, η οποία μπορεί να "συγκρουόταν" με κάποιο αντικείμενο όπως τοίχους, δέντρα κλπ, με αποτέλεσμα να μειώνει την ορατότητα σε κρίσιμες στιγμές.

Όσο για τον ακουστικό τομέα, ένα από τα πιο δυνατά σημεία της σειράς, καταφέρνει και πάλι να εντυπωσιάσει. Απόλυτα ευκρινής ήχος, συναισθηματικά φορτισμένο voice-acting, τέλειος συγχρονισμός ηχητικών και οπτικών εφέ και μία συλλογή από soundtracks της αγαπημένης Yoko Shimomura που λογικά θα σας δημιουργήσουν ρίγη πάρα μα πάρα πολλές φορές.

Το Kingdom Hearts III καταφέρνει αισίως να δώσει ένα ικανοποιητικό τέλος στην ιστορία μίας σειράς παιχνιδιών που συνόδευσαν πολλούς gamers από την παιδική τους ηλικία μέχρι σήμερα, αλλά και να στρώσει τον δρόμο για την περεταίρω ανάπτυξη αυτού του πανέμορφου σύμπαντος. Δεν είναι σε καμία περίπτωση τέλειο, καθώς θα μπορούσε να κάνει ακόμα περισσότερες καινοτομίες και να δώσει λιγότερη σημασία στις αυτόνομες ( και τις περισσότερες φορές ήδη γνωστές ) ιστορίες των κόσμων της Disney. Παρόλα αυτά, η πραγματική μαγεία βρίσκεται αλλού. Στη μεγαλειώδη σύνδεση όλων αυτών των περίπλοκων γεγονότων, στις εντυπωσιακές μάχες, στους συγκινητικούς διαλόγους και σε αυτό το Home Screen. Το Home Screen με το όμορφο και λιτό εικαστικό του Sora και το χαρακτηριστικό “Dearly Beloved” κομμάτι να ηχεί δεξιοτεχνικά με γλυκούς και ανάλαφρους τόνους από πίσω. Ένα κομμάτι κατά το οποίο αν κλείσεις τα μάτια θα σου έρθουν αναρίθμητες εικόνες, τόσο από το ίδιο το παιχνίδι, όσο από τον ίδιο σου τον εαυτό τις στιγμές εκείνες και το πόσο διαφορετικός ήσουν και είσαι. Η μαγεία του Kingdom Hearts είναι το ταξίδι. Και η μαγεία αυτή παραμένει ανεξίτηλη στις… καρδιές όσων βρίσκονταν σε αυτό το ταξίδι.

Και όλο αυτό το ταξίδι μέχρι σήμερα είναι μόνο η αρχή.

 

Να ευχαριστήσουμε την CD Media για την παροχή του τίτλου.